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Richard Allen, CEO de EcoBunker

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Richard Allen es ingeniero civil e inventor del innovador y altamente resiliente método de construcción de bunkers de golf que utiliza césped sintético reciclado apilado para crear muros de contención con revestimiento. Tras el éxito de su solución original de diseño de bunkers (ahora de marca EcoBunker) ha seguido afinando, mejorando y añadiendo nuevos inventos. El sistema de doble apilamiento, especificado por primera vez por Richard en Pyle & Kenfig en 2010, ha sido refinado para producir una estética de césped grueso más realista. Otras nuevas solicitudes de patente incluyen la opción de colorización (instalada por primera vez en Secession Golf Club, Estados Unidos), y Permaedge, un diseño de pared más eficiente y más fuerte. Richard también continúa practicando la ingeniería civil, siendo su especialidad los sistemas de drenaje y el análisis del riesgo de inundación. Un proyecto de drenaje de un campo de golf diseñado por Richard fue calificado por el STRI como ‘Proyecto de gestión del agua del año’ en 2010.
 

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¿Cuál fue tu motivación para trabajar en la industria del golf?

Como muchos golfistas debo atribuir a mi padre mi interés en el golf. Él era un buen jugador (campeón de su club en 1969) además de topógrafo profesional que a menudo realizaba tareas de mapeo de campos de golf, proyectos que incluyeron trabajos topográficos en el proyecto de construcción del Marbella Golf & Country Club a finales de los ochenta. Cuando yo era muy joven solía hacerle de caddy y durante nuestras rondas juntos siempre describía, por ejemplo, por qué pensaba que un hoyo de golf era particularmente bueno o el hecho de que éste o aquel hazard no estuviera en el lugar correcto. Nuestro campo de golf tenía un carácter interesante, pero incluía varios hoyos muy pobres y grandes problemas de drenaje.

Supongo que desde aquella temprana edad, unos nueve años, y gracias a la influencia de mi padre, ya estaba imaginando cómo podría mejorar esos hoyos y resolver los problemas de drenaje. Ciertamente pienso que esto fue un factor que me llevó a una carrera en ingeniería civil y el interés que desarrollé en el trabajo de drenaje. Siempre estuve buscando una oportunidad para aplicar mis habilidades de diseño y construcción de campos de golf.
 
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Inventaste el método de la construcción sostenible EcoBunker hace algunos años, ¿cómo surgió la idea?

Es una larga historia pero, en resumen, me di cuenta de que, con el fin de ahorrar dinero, muchos campos de golf, incluyendo el que yo era socio, estaban descuidando o rellenando sus bunkers de golf. Pensé que esso era una vergüenza y posteriormente descubrí que el mantenimiento del borde del búnker era una causa común. Mi trabajo como ingeniero civil me obliga a investigar nuevos productos e incorporarlos en soluciones de diseño. Para mi sorpresa no pude encontrar una solución viable para estabilizar los bordes de bunker entre miles de otros productos de greenkeeping de golf.

Estaba decidido a encontrar una solución y la oportunidad finalmente surgió un año después. Estaba en mi coche solo una noche preparándome para regresar a casa. Encendí los faros y brillaron sobre un rollo de césped artificial que estaba tirado en la esquina del aparcamiento. El reflejo se parecía a un borde de bóveda con revestimiento, a un talud de césped. Entonces descubrí que el césped artificial era extremadamente resistente y que estaba disponible en grandes cantidades así que en teoría podría crearse con él un fuerte talud de aspecto natural y bajo mantenimiento. La historia completa está incluida en nuestra página web, en www.ecobunker.co.uk/the-invention.
 
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¿Cuáles son las principales características de EcoBunker? ¿Por qué es tan útil el sistema?

La erosión del borde del bunker causa muchos problemas. Por supuesto, los bordes de bunker dañados no se ven muy bien y puede crear una mala impresión del campo de golf. Pero los problemas son más profundos: cuando los bordes se erosionan, el cieno y el suelo contaminan la arena. Esto hace que los bunkers sean inconsistentes, y si el lodo entra en el sistema de drenaje entonces el agua no drenará tan fácilmente. Además, la erosión de los bordes a menudo resulta en un cambio de la forma del bunker, estropeando la visión original del diseñador.

Reparar y mantener los bordes de los bunkers puede ser muy costoso. No es raro que algunos clubs de golf (por ejemplo Southerndown Golf CLub, el primer cliente EcoBunker) gasten más de veinticinco mil euros (25.000 €) al año sólo en reparaciones de bordes de bunker. El reemplazo de arena contaminada también es muy costoso. El sistema EcoBunker es útil porque los taludes sintéticos son resistentes a la erosión y no necesitan reparación, y la arena en los bunkers permanece más limpia durante mucho más tiempo. Otros beneficios incluyen:

  • Integridad estructural superior para una esperanza de vida mínima garantizada de veinte años
  • Resistencia a todas las formas de erosión (todas las condiciones climáticas extremas y animales de madriguera)
  • La estética tradicional (la mayoría de los golfistas simplemente asumen que la construcción es totalmente natural)
  • Alto rendimiento (similar al césped natural pero sin enterrar bolas empotradas)
  • Costes de mantenimiento de los bordes reducidos en un 81 % (en un típico campo links)
  • Aprobado para su uso en eventos de R&A y PGA Tour
  • Rápido y fácil de instalar (una vez que se dominan algunas habilidades básicas)

 

EcoBunker es un sistema claramente centrado en el ahorro de dinero de mantenimiento de bunkers, ¿cómo pueden sacarle partido los head greenkeepers españoles?

Sí, el sistema EcoBunker reducirá la cantidad de mano de obra que se requiere para mantener bunkers. Los head greenkeepers pueden entonces utilizar la mano de obra que se libera para trabajar en otros trabajos importantes, quizás pasando más tiempo en otras áreas del campo como greens, tees y calles. Una inversión en EcoBunker permitirá que los campos de golf mejoren en general, no sólo los bunkers.

Sin embargo, EcoBunker también ofrece a los head greenkeepers españoles opciones adicionales ya que muchos de sus campos de golf presentan unos taludes de arena muy altos que son muy difíciles de mantener. La lluvia suele caer en aguaceros muy fuertes, lavando arena de las empinadas pendientes. Es un tiempo y una tarea desagradable para los greenkeepers el reemplazar la arena. Una solución posible (que a menudo requiere la entrada de un arquitecto de campos de golf profesional) es hacer más profundo el borde del búnker utilizando EcoBunker, lo que hará que la superficie de arena es más plana. Sabemos que esta técnica prácticamente elimina los problemas de lavado de arena y los bordes profundos pueden ser diseñados como una característica visual muy atractiva.

Otra opción son los ‘bunkers links’. Hasta que mi invento vió la luz no era práctico construir los bunkers al estilo escocés en climas cálidos como Florida o la costa mediterránea de España. Los tipos de césped (típicamente las Bermudas) y las temperaturas extremas no se adaptan a los bunkers tradicionales de estilo británico. Sin embargo, campos como The Medalist (Florida) y Secession (Carolina del Sur) están descubriendo ahora que pueden tener hermosos ‘pot bunkers’ con taludes hechos de EcoBunker sin preocuparse por la erosión. Si un propietario de club o un head greenkeeper de campo de golf quiere tener ahora una influencia escocesa en España, pueden tenerla con EcoBunker.
 
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Has viajado a muchos países y conoces bastante la industria del golf en todo el mundo, ¿qué piensas acerca de los campos de golf españoles?

Antes de que me involucrase en el diseño y la construcción de campos de golf ya estaba bien familiarizado con el golf español. En mis años mozos jugué regularmente en varios campos de Mallorca y tengo buenos recuerdos en particular de Golf Santa Ponsa, T Golf & Country Club Poniente y Son Vida Golf. También he jugado en Amarilla Golf entre los flujos de lava de Tenerife y en la península en Mijas Golf y en La Cala Resort.

Sin embargo, mi viaje más reciente a España ha sido este año a la conferencia anual del Instituto Europeo de Arquitectos de Campos de Golf (EIGCA) en Puerto Banús, un evento que me ha proporcionado una de mis experiencias de golf más memorables. Tuve la suerte de jugar el Real Club de Golf Sotogrande y el Real Club de Golf Las Brisas, algo que sin duda ha añadido considerablemente a mi formación en golf. Había leído cómo Trent Jones tenía una filosofía de “Par complicado, bogey fácil” y haber jugado ambos campos (después de la emocionante renovación desarrollada por Kyle Phillips) pude ver cómo los complejos, meticulosos y desafiantes greens cumplían los objetivos de RTJ.

Durante la conferencia disfruté conversando con arquitectos destacados en su profesión, por ejemplo tuve la suerte de conocer a David Williams, diseñador del PGA Catalunya. He oído que el campo tuvo muy mala suerte perdiendo la propuesta que realizó para acoger la Ryder Cup, algo que hubiera sido formidable para la región. Espero tener la oportunidad de jugar allí en un futuro cercano.
 
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La posición de EcoBunker en el Reino Unido es más fuerte cada año y ahora estais está aterrizando en España, ¿cuáles son sus metas para los próximos años?

Han sido ocho años de duro trabajo pero sí, EcoBunker ahora está ampliamente aceptado en el Reino Unido, en Estados Unidos y en otros países en todo el mundo. España tiene alrededor de cuatrocientos campos de golf, incluyendo algunos de los mejores de Europa, por lo que es un excelente mercado potencial para nuestros productos. Permaedge, la versión mejorada de mi invención original es ideal para la construcción en España ya que los costes de transporte se reducen considerablemente y la estabilidad de la pared se incrementa. En el corto plazo los clubs de golf interesados pueden tratar directamente con EcoBunker, aunque estamos interesados en establecer un acuerdo de distribución con una compañía española. En los próximos años esperamos seguir innovando y ofrecer una gama más amplia de productos y servicios.

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